jeudi 28 août 2014

Coco Noir Extrait de Parfum by Chanel: Through a Venetian Glass Darkly


“Why does everything I do turn byzantine?” Chanel asked… 

It is this bent for Byzantium, as reflected in the Venetian mirror, which supplied the concept for Coco Noir (just as the orientalist décor of her rue Cambon apartment inspired Coco).

The 2012 eau de parfum, though loaded with enough patchouli to earn its “noir” label, conjured a LBD rather than the brocades of a dogaressa. The new extrait de parfum, however, might prove much more compelling to fragrance aficionados.

Coco Noir Parfum pries open the fruitchouli structure of the eau de parfum to cut the flowers loose. May rose and jasmine give it a velvety, vintage-y heft, but the true delight comes from a somewhat less glamorous player. 

Like the humble jersey Coco turned into couture, rose geranium, grown in Mul’s fields in Grasse alongside Chanel’s reserved crops of rose, jasmine, tuberose and iris, is given a star treatment in the fragrance. It is its rosy-minty freshness, glazing the velvet balsam and wood brocade, which gives Coco Noir Parfum the cool sheen of a black mirror.

 The black mirror simile came to me before I knew black mirrors were a thing, and that they were used for scrying, which I didn’t know was a word (crystal balls are more often used than the former to perform the latter). Now, though an interest in the occult isn’t the first thing that springs to mind when thinking of the thoroughly modernist Chanel, she did have an interest in it – as did her Surrealist friends --, aroused by Boy Capel, the great love of her life. She first came to Venice, a city rife with masonic and alchemical symbols, after his death – the very death that compelled her to create N°5, according to Jean-Louis Froment, the curator of the N°5Culture Chanel exhibition. So that we might not be straying that far from Coco’s spirit when we conjure a few ghosts with Coco Noir Parfum’s black mirror…

And what is that specter? Chypre. Or rather, that part of chypre that runs from fruit to wood – tilt the Coco Noir Parfum axis a bit on the scent-map, and you come across an offshoot of Femme, Féminité du Bois (the original Coco’s spice-laden orientalism being the bridge between the two). Both co-authored by Christopher Sheldrake, the two scents aren’t similar, but there’s a similar balance in their fruit-wood-musk structure. So that when you nose-squint in that direction, Coco Noir suddenly becomes much more Byzantine… All you need is a bit of black magic.

Illustration: Detail from Tintoretto's Susanna and the Elders, c. 1555

Coco Noir Parfum : Miroir de Venise


« Pourquoi est-ce que tout ce que je fais devient byzantin ? », se demandait Chanel. C’est ce penchant pour l’Empire Romain d’Orient, reflété par le miroir vénitien, qui a fourni le concept de Coco Noir (tout comme l’orientalisme de l’appartement de la rue Cambon avait jadis inspiré Coco).

L’eau de parfum lancée en 2012, si elle était assez chargée en patchouli pour justifier l’épithète de « noir », suggérait plutôt une petite robe que les brocarts d’une dogaresse. La nouvelle version parfum offre une expression beaucoup plus riche et plus juste de l’inspiration vénitienne.

Coco Noir Parfum ouvre la structure fruitchouli de l’eau de parfum pour libérer les fleurs. Plutôt que notes, rose de mai et jasmin offrent à la composition une matière veloutée, une mâche qui amplifie le style rétro déjà décelable dans la première version. Mais c’est à un ingrédient bien moins glamour qu’est dû l’effet le plus intéressant… 

Tout comme Coco a transformé l’humble jersey en tissu couture, le géranium rosat, cultivé dans les champs des Mul à Grasse avec le jasmin, la rose, la tubéreuse et l’iris dont les récoltes sont réservées à Chanel, se mue en star. C’est sa fraîcheur rosée-menthée, glacis posé sur le brocard de velours des bois et des baumes, qui confère à Coco Noir Parfum l’éclat d’un miroir noir.

La métaphore m’est venue avant même de savoir que les miroirs noirs existaient, et qu’ils étaient utilisés pour la divination et la convocation des esprits, comme la boule de cristal. On le sait, Chanel, comme ses amis surréalistes, s’intéressait à l’occultisme – intérêt éveillé par son grand amour, Boy Capel. Elle a découvert Venise, ville criblée de symboles maçonniques et alchimiques, après la mort de ce dernier – mort qui l’aurait poussée à créer le N°5, sublimation de son deuil, selon Jean-Louis Froment, commissaire de l’exposition N°5 Culture Chanel… On ne trahit donc pas forcément l’esprit de Gabrielle lorsqu’on se sert du miroir noir de Coco Noir Parfum pour convoquer les spectres.

Ce spectre, c’est le chypre. Ou plutôt, cette part du chypre qui lie le fruit au bois – penchez l’axe de Coco Noir sur la carte olfactive, et vous frôlerez l’un des territoires annexes de Femme, Féminité du Bois (l’orientalisme épicé du premier Coco pouvant jeter un pont entre ces derniers). L’un et l’autre co-signés par Christopher Sheldrake n’ont pas la même odeur : c’est plutôt l’équilibre de leur structure fruit-bois-musc qu’ils partagent. Si bien que lorsqu’on louche de ce côté-là, Coco Noir devient tout d’un coup nettement plus byzantin. Question de magie noire.



Illustration: Le Titien, La Femme au miroir, vers 1515 (Musée du Louvre)

lundi 25 août 2014

Corsica Furiosa by Parfum d'Empire: Green goes boom

I’ve long thought there’s something macho about Marc-Antoine Corticchiato’s fragrances, in the Spanish sense of the word: a no-punches-pulled approach to materials so saturated they’re almost palpable, giving off an unusually intense emotional charge that’s all virile romanticism. Nowhere is this more obvious as in the tributes to his two homelands – Azemour, for the orange grove on the Atlantic coast of Morocco where he grew up, and now Corsica Furiosa, for the island his family hails from.

In music, “furioso” means playing an instrument in a tempestuous and vigorous manner, which is exactly how MAC handles his green notes. I’ve heard friends gasp “whoa” when Corsica Furiosa hits their nose with its first slap of sap, fired up with a lash of eau-de-vie – most households in the island distill their own, the fiercer the better. But what’s fiercest in the fragrance is its sheer rush of greenness.

Galbanum – not indicated in the notes lists, but clearly present with its mushroomy-resinous facets underlined with that subtle ashtray effect that is its giveaway. Tomato leaf and nepita, a wild herb with a taste between mint and marjoram. But most of all lentisque – aka “mastic” or Pistacia lentiscus, which grows in abundance in the Corsican maquis – in its every guise: essential oil, absolute, and a peculiar type of extraction MAC keeps mum about.

Acrid and hay-milky, grassy but edged in burning licorice, Corsica Furiosa teeters between the salubrious and the toxic – like biting into a plant to suck its juices without knowing whether it’ll quench or kill.

Illustration: Nymphéa by Ange Leccia, a Corsica-born artist, featuring a Corsican beauty, model-actress Laetitia Casta.